Los británicos recurren a la atención médica privada a medida que se profundiza la crisis del NHS

Cuando Belinda Andrews-Jones desarrolló un dolor de espalda tan fuerte que le recordó el parto, confió en la ayuda del NHS británico financiado por los contribuyentes.

Pero a la mujer de 47 años le dijeron que le tomaría meses ver a un especialista e incluso entonces podría no calificar para la cirugía ya que su vejiga no estaba afectada. Recurrió al sector privado y pagó unas 12.000 libras esterlinas para someterse a una cirugía en el Spire Southampton Hospital para corregir un disco vertebral que sobresalía gravemente.

ella no está sola El NHS, que celebra su 75 aniversario en julio, ha sido visto por los británicos durante mucho tiempo como un depósito de valores nacionales preciados. Pero con la cola para la cirugía planificada en niveles récord y las largas esperas para una cita con el médico de cabecera, millones están dejando de lado esa lealtad para comprar atención en el sector privado.

Belinda Andrews-Jones decidió pagar por un tratamiento privado © Neil Turner/FT

Justin Ash, director ejecutivo de Spire, el único grupo privado de atención médica de Gran Bretaña que cotiza en bolsa, dijo que el negocio hospitalario de la compañía estaba experimentando una «demanda sin precedentes». Y agregó: «Obviamente, las listas de espera son parte del telón de fondo».

Spire dijo que el 60% de su público objetivo ahora era más probable que considerara usar un hospital privado que antes debido a las crecientes listas de espera del NHS.

Pasar a la privada no fue fácil para Andrews-Jones. Tuvo que pedir un préstamo y echar mano de los ahorros de un paquete de indemnización anterior que había reservado para mejorar su casa.

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Pero la consultora de negocios dijo que había realizado un ‘análisis de costo-beneficio’. Sin la operación, no podría trabajar. Unas semanas después de la operación, había obtenido y comenzado un nuevo trabajo. Todavía aprecia el NHS y cree que el Reino Unido tiene suerte de tener un sistema de salud gratuito. Pero su fe en ella fue sacudida.

«Lo encuentro muy, muy frustrante… Tenía un dolor terrible y el NHS no estaba ahí para mí», dijo.

Uno de cada 10 británicos usaba atención médica privada antes de la pandemia, según cifras de la OCDE. Pero encuestas más recientes muestran que las deficiencias del NHS están empujando a más personas a pagar por el tratamiento.

En el invierno de 2021, IPPR y YouGov descubrieron que el 12 % de la población usaba algún tipo de cuidado alternativo pagado, y la proporción aumentaba al 16 % para los grupos más ricos. Una encuesta realizada por la Oficina de Estadísticas Nacionales en diciembre de 2022 sitúa la cifra en el 13 %.

A medida que las enfermeras y los paramédicos realizan huelgas este mes, las búsquedas en Google de ‘atención médica privada’ y ‘médico de cabecera privado’ en el Reino Unido han aumentado y alcanzado su punto máximo, superando con creces los máximos durante la pandemia, cuando el acceso a la atención médica pública era extremadamente limitado.

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David Furness, director de políticas de Independent Healthcare Providers Network, que representa a las empresas privadas de atención médica, dijo que una encuesta reciente de IHPN mostró que se espera que más de 1 de cada 5 personas use atención médica privada durante los próximos 12 meses y casi la mitad del público lo haría. considerar la atención médica privada si necesitaban tratamiento. El nivel históricamente alto de las listas de espera empuja incluso a aquellos que nunca antes habían pensado en ello a buscar tratamiento privado, agregó.

Une enquête distincte auprès de plus de 1 000 petites, moyennes et grandes entreprises britanniques réalisée pour l’IHPN a souligné une préoccupation croissante concernant l’impact des longues listes d’attente sur la productivité et une volonté d’envisager une assurance médicale privée pour los empleados.

Más de la mitad de las organizaciones estaban «preocupadas de que el aumento actual en los tiempos de espera del NHS pudiera provocar largas ausencias o la salida permanente del trabajo debido a una enfermedad», dijo Furness. Esta se elevó a más de dos tercios de las medianas o grandes empresas y casi las tres cuartas partes de las que tienen más de 1.000 empleados.

Casi uno de cada cinco empleadores planeaba ofrecer un seguro médico privado a su personal el próximo año, casi cuatro de cada diez (37%) de las empresas con más de 1.000 empleados, dijo, declara.

Ash de Spire confirmó la tendencia: “Creemos que el mercado de seguros subyacente está creciendo. . . por tanto, no es sólo el autopago lo que ha aumentado. Parece que los empleadores se inclinan absolutamente por ofrecer más seguros a sus empleados.

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Las grandes aseguradoras han visto un aumento en la demanda. Aviva dijo que la cantidad de personas cubiertas por su seguro médico privado aumentó de 0,9 millones en 2020 a 1,1 millones en 2022.

Mientras tanto, el proveedor HCA Healthcare UK dijo que había visto un «crecimiento constante en la demanda de atención médica privada en todos los ámbitos, tanto en términos de volumen como de nuevos pacientes». El número de nuevos pacientes que se pagan a sí mismos ha aumentado en casi un 20%, dijo.

El Dr. Keith Klintworth, director ejecutivo de la aseguradora VitalityHealth, dijo que las razones por las que más personas eligen contratar un seguro de salud «son más complejas de lo que espera el NHS por sí solo».

La gente quería estar segura de que estaba recibiendo un tratamiento rápido y de alta calidad, dijo, y agregó que el uso del pago por cuenta propia para procedimientos individuales durante el último año había aumentado la aceptación, la conciencia de los costos y destaca la asequibilidad relativa de los seguros privados.

Sin embargo, reconoció que la pandemia y la presión del NHS habían llevado a la gente a buscar un «apoyo sanitario más amplio».

Un área particular de crecimiento ha sido la atención primaria. Representó más de la mitad de todas las reclamaciones en el año hasta septiembre de 2022, aumentando desde solo el 10% en 2015.

Gráfico de columnas de las demandas de atención primaria como porcentaje del total, que muestra que los médicos privados se vuelven más populares a medida que aumenta la presión sobre la atención primaria del NHS

Sin embargo, algunos expertos en políticas están preocupados por las implicaciones a largo plazo de esta tendencia, y temen que se desarrolle un sistema de dos niveles, dejando a los británicos en mejores condiciones económicas que tienen los recursos para volverse privados menos dispuestos a pagar los niveles de impuestos necesarios para sostener el NHS. .

Nigel Edwards, director ejecutivo de Nuffield Trust, dijo que el Reino Unido todavía estaba muy lejos de ese «punto de inflexión» en lo que respecta a la cirugía electiva, y una mayoría sustancial todavía se realiza en el NHS. Pero en una señal «distópica» de la forma potencial de lo que vendrá, alrededor del 50% del valor de la odontología ahora se realiza en el sector privado.

Si los más ricos sienten que tienen menos interés en el sistema universal financiado con fondos públicos, el resultado podría ser una disminución de la calidad, sugirió Edwards. Citó al científico social Richard Titmuss, quien en 1967 advirtió que «los servicios discriminatorios segregados para los pobres siempre han tendido a ser servicios de mala calidad».

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